情境一:墨西哥灣流的停止流動

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那麼,墨西哥灣流在本世紀停止流動的機率有多大呢?有什麼警告跡象嗎?

墨西哥灣流是全世界最快速的洋流,它很複雜,在往北流時擴散成一連串的漩渦和 支流。它流動時的水量真的很了不起。你先想起洋流是由斯韋爾德魯普來計算,而一斯 韋爾德魯普相當於每秒100萬立方米的水流。整體來說,墨西哥灣流的流動速率是大約 100斯韋爾德魯普,等於亞馬遜河的100倍。

北墨西哥灣流的水比周遭的水域溫暖許多。例如,在丹麥的法羅群島(Faeroe lslands)和英國之間,墨西哥灣流是溫和的8℃,但周遭的水域卻是零度。墨西哥灣流 的熱度來自於照射在中大西洋的熱帶陽光,而洋流是高效能的輸熱器,1立方米的水就 能溫暖300立方米的空氣。

墨西哥灣流在北大西洋釋出熱度,替歐洲的氣候增溫,影響力有如照射在歐洲大陸 的日光增加了三分之一。

墨西哥灣流的水釋出熱度之後就會下沉,形成巨大的海中瀑布。這個瀑布是整個地 球的洋流發電廠,但歷史告訴我們,它曾被多次受到干擾。

淡水會對墨西哥灣流造成干擾,因為它稀釋了鹽分,防止灣流下沉,並因此千擾全 世界海洋的流通。要有數個斯韋爾德魯普或更多的淡水流才能造成干擾。但假如冰天凍 地的北方融化了,就可能會引發那樣的淡水潛能,而那個區域的降雨量還將普遍上升。

熱帶大西洋不論深淺處都變得越來越鹹,而北方和北極以南的大西洋則變得越來越 淡。這個改變是因為赤道附近的蒸發率上升了,近北極的降雨則增強了。當科學家觀察 到其他海域也出現類似的改變時,他們了解,某個東西----極有可能是氣候改變---- 已經加速了整個海洋的蒸發率,並提高了5%到10%的降雨機率。

熱帶鹽分的增加將導致墨西哥灣流在停止流動前短暫加速。將有更多熱能被傳送到 北極,而這會融化更多的冰,直到夠多的淡水流進北大西洋,徹底瓦解這個系統。

這種情況多快會發生呢?格陵蘭的冰核顯示,墨西哥灣流過去曾減緩過,當時格陵 蘭在短短如10年之間就經歷到氣溫普遍下降10℃。看來,類似的快速變化也可能會發生 在歐洲,儘管現在我們並無任何有關當時氣候的詳細記錄可供參考。

倘若墨西哥灣流真的減速,那麼整個歐洲和北美在幾個冬季中就有可能感受到氣溫 的急劇下降。

何時會發生這類事件呢?有些氣象學家認為,他們已經看到灣流停止流動的早期跡 象,但不是所有人都同意,英國哈德利中心的科學家就認為,墨西哥灣流在本世紀出現 重大瓦解的機率是5%或以下。他們比較擔心的是亞馬遜會發生更嚴重的災難。

(節錄自《是你,製造了天氣-全球暖化危機》,第20章)

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